Cy Twombly - Orpheus

Cy Twombly, Veil of Orpheus, 1968, house paint, crayon, and graphite pencil on primed canvas, 90 × 192 inches (228.6 × 487.7 cm) Private collection © Cy Twombly Foundation

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Opening reception: Thursday, 1st December, from 6:00 to 8:00pm


Oh you lost god! You unending trace!
Only because at last enmity rent and scattered you
are we now the hearers and a mouth of Nature.

—Rilke, Sonnets to Orpheus, from Twombly’s bilingual edition, trans. M. D. Herter Norton, 1942.

Gagosian is pleased to present an exhibition of paintings and works on paper by Cy Twombly. It coincides with the retrospective “Cy Twombly” opening at Centre Pompidou, Paris on November 30.

The selection of works, dating between 1968 and 1979, take as their subject the figure of Orpheus. Orpheus, the mythic archetype representing the artist and the creative process itself was also the subject of Sonnets to Orpheus, a cycle of fifty-five sonnets written by Rainer Maria Rilke in 1922, which were of great inspiration to Twombly. The works on show have never been brought together until now.

Orpheus’s lyrical skills were such that he was able to convince Hades, god of the underworld, to return his wife and muse, Eurydice. Hades’s one stipulation was that Orpheus not turn to look at Eurydice as he walked back toward the world of the living. But Orpheus could not resist and she was cast back forever. Later, he would be torn apart by Dionysian maenads.

The myth of Orpheus also inspired French composer Pierre Henry’s The Veil of Orpheus, a 1953 composition of musique concrète. In his recording, Henry tore cloth to mark the moment when Orpheus lost Eurydice for the second time. The sound of the tearing cloth, symbolizing the rent between life and death, is transformed by Twombly into a painting of epic scale bearing the same title.

Rilke wrote of artists as links between the past, present, and future. In urgent gestures, Twombly was able to evoke centuries of historical record and artistic endeavor. In The Veil of Orpheus (1968), he traced wax crayon lines over panels of painted canvas, creating what he referred to as “a time line without time.” In the painting Orpheus (1979), he inscribed the name of Orpheus in the Cyrillic alphabet in an allusion to his eventual dismemberment. In his rendering of the Western myth, Twombly traces “a two-way movement: infinity and forgetfulness; destruction and transcendence; ascent and descent.” (Mary Jacobus, Reading Cy Twombly: Poetry in Paint).

A fully illustrated catalogue will accompany the exhibition.

Cy Twombly (1928–2011) was born in Lexington, Virginia. He studied at the School of the Museum of Fine Arts, Boston (1947–49); the Art Students League, New York (1950–51); and Black Mountain College, North Carolina (1951–52). In the mid-1950s, following travels in Europe and Africa, he emerged as a prominent figure among a group of artists working in New York that included Robert Rauschenberg and Jasper Johns. Major retrospectives were held at the Whitney Museum (1979); Kunsthaus Zürich (1987, traveled to Madrid, London, Düsseldorf, and Paris); and Museum of Modern Art, New York (1994, traveled to Houston, Los Angeles, and Berlin). In 1995, the Cy Twombly Gallery opened at The Menil Collection, Houston, exhibiting works by Twombly since 1954. The European retrospective “Cy Twombly: Cycles and Seasons” opened at Tate Modern, London in 2008 and traveled to Bilbao and Rome. “Cy Twombly: The Natural World, Selected Works 2000–2007,” Art Institute of Chicago (2009) and “Sensations of the Moment,” MUMOK, Vienna (2009) were important surveys. In 2010, his permanent site-specific painting Ceiling was unveiled in the Salle des Bronzes at the Musée du Louvre. At the same time he was made a Chevalier of the Légion d’honneur by the French government. Twombly died in Italy in 2011.

Recent solo exhibitions include “Cy Twombly: Sculpture,” Museum of Modern Art, New York (2011); “Cy Twombly Photographs 1951–2010,” Museum Brandhorst, Munich (2011); “Cy Twombly: Sculptures,” Philadelphia Museum of Art (2013); “Cy Twombly: Paradise,” Museo Jumex, Mexico City (2014); “Cy Twombly: Treatise on the Veil,” The Morgan Library & Museum, New York (2014); “Cy Twombly: Paradise,” Ca’ Pesaro, Venice (2015); and “Cy Twombly,” Gagosian Gallery, New York and London (2015). The retrospective “Cy Twombly” at Centre Pompidou, Paris, will run November 30, 2016 to April 24, 2017.

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Vernissage: le jeudi 1 décembre de 18h à 20h


Ô dieu perdu ! Trace infinie ! Et c’est pour cela seul,
pour la haine à la fin acharnée à te disperser,
qu’aujourd’hui la nature a notre écoute et notre bouche.

—Rilke, Sonnets à Orphée, édition bilingue, trad. Maurice Regnaut, 1994.

Gagosian est heureuse de présenter une exposition de peintures et d’œuvres sur papier de Cy Twombly. L’exposition coïncidera avec la rétrospective « Cy Twombly », qui débute le 30 novembre au Centre Pompidou, à Paris.

Les œuvres sélectionnées, datant de 1968 à 1979, ont pour sujet principal la personne d’Orphée. Orphée, l’archétype mythique représentant l’artiste et le processus de création lui-même était aussi le sujet de Sonnets à Orphée, un cycle de cinquante-cinq sonnets écrits par Rainer Maria Rilke en 1922, qui furent une grande source d’inspiration pour Twombly. Les œuvres présentées n’ont jamais été exposées ensemble auparavant.

Les talents lyriques d’Orphée étaient tels qu’ils lui permirent de convaincre Hadès, dieu de l’enfer, de faire revenir à la vie sa femme décédée et muse, Eurydice. La condition d’Hadès était qu’Orphée ne se retourne pas pour regarder Eurydice pendant qu’il la ramenait dans le monde vivant. Mais Orphée ne put résister et elle fut renvoyée pour toujours. Il fut ensuite ravagé par les Ménades dionysiennes.

Le mythe d’Orphée a aussi inspiré Le Voile d’Orphée, œuvre du compositeur français Pierre Henry, une composition de musique concrète écrite en 1953. Dans cet enregistrement, Henry déchire du tissu pour marquer le moment où Orphée perd Eurydice pour la seconde fois. Le bruit du tissu déchiré, symbolisant l’écart entre la vie et la mort, est transformé par Twombly dans une peinture à dimension spectaculaire portant le même titre.

Rilke écrivait des artistes qu’ils sont des liens entre le passé, le présent et le futur. Avec quelques gestes pressés, Twombly pouvait évoquer des siècles de souvenirs d’histoire et de pratique artistique. Dans Le Voile d’Orphée (1968), il trace des lignes à la craie de cire sur des panneaux de toile peinte, créant ce qu’il appelait « un délai sans temps ». Dans la peinture Orpheus (1979), il inscrit le nom d’Orphée en alphabet cyrillique en référence à son démembrement final. Dans son interprétation du mythe occidental, Twombly trace « un mouvement en deux temps: infinité et oubli; destruction et transcendance; montée et descente ». (Mary Jacobus, Reading Cy Twombly: Poetry in Paint).

Un catalogue illustré accompagnera l’exposition.

Cy Twombly est né en 1928 à Lexington, Virginie. Il a étudié à la School of the Museum of Fine Arts, Boston (1947–49); Art Students League, New York (1950–51); au Black Mountain College en Caroline du Nord (1951–52). Au milieu des années cinquante, après ses voyages en Europe et en Afrique, il devient une figure majeure parmi les artistes travaillant à New York, comme Robert Rauschenberg et Jasper Johns. De grandes rétrospectives ont eu lieu au Whitney Museum (1979); Kunsthaus Zürich (1987, présentée ensuite à Madrid, Londres, Düsseldorf, et Paris); et au Museum of Modern Art, New York (1994), (exposition itinérante à Houston, Los Angeles, et Berlin). En 1995, la Menil Collection de Houston inaugure la Cy Twombly Gallery, une salle présentant ses œuvres depuis 1954. La rétrospective européenne « Cy Twombly : Cycles and Seasons » ouvre à la Tate Modern, Londres en 2008 et est ensuite présentée à Bilbao et Rome. « Cy Twombly : The Natural World, Selected Works 2000–2007 », Art Institute of Chicago (2009) et « Sensations of the Moment », MUMOK, Vienna (2009) ont été d’importantes expositions. Début 2010, Ceiling, une œuvre permanente in situ, a été dévoilée dans la Salle des Bronzes du Musée du Louvre. À cette occasion, Cy Twombly a été nommé Chevalier de la Légion d’honneur par le gouvernement français. Twombly est mort en Italie en 2011.

Parmi ses expositions personnelles récentes on peut citer « Cy Twombly: Sculpture », Museum of Modern Art, New York (2011); « Cy Twombly Photographs 1951–2010 », Museum Brandhorst, Munich (2011); « Cy Twombly: Sculptures », Philadelphia Museum of Art (2013); « Cy Twombly: Paradise », Museo Jumex, Mexico City (2014); « Cy Twombly: Treatise on the Veil », The Morgan Library & Museum, New York (2014); « Cy Twombly: Paradise », Ca’ Pesaro, Venice (2015); et « Cy Twombly », Gagosian Gallery, New York et Londres (2015). La rétrospective « Cy Twombly » au Centre Pompidou, Paris, aura lieu du 30 Novembre 2016 au 24 Avril 2017.

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